Una época

En 1960 J.F. Kennedy fue elegido presidente de los Estados Unidos. El asesinato truncó la vid de un presidente que en unos mil días imprimió un sello personal a la época. Entre los momentos más importantes, al menos para mí, está la grabación de (Maria’s Her Name) His Latest Flame que hizo Elvis Presley en 1961 en los estudios de la RCA en Nashville, Tennessee.

También George Lucas sitúa American Graffiti en esa época, en concreto en verano de 1962. La banda sonora de la película es excepcional (dentro de los márgenes de la música popular americana de entonces). He escuchado la banda sonora mil y una veces, por aquello de no abandonar el embrujo de unas canciones que son parte importante de mi juventud, al igual que he escuchado a Elvis miles de veces por las mismas razones.

Algo hay, que empezó a mediados de los años 50 y que con la presidencia de Kennedy llegó a su culmen para, desde entonces, iniciar la caída y convertirse en una elegía.

Elvis Presley

Maria’s the Name (His Latest Flame) es una de las canciones que más me gustan de un artista de quien casi todo me gusta, y uno de los pocos a quien le permito casi todo. Puedo escucharla varias veces seguidas cada día y no cansarme.

En Graceland la gente espera colas hasta que le toca el turno de visitar la casa, pasean por las varias exposiciones que hay en la enorme tienda que se aprovecha del interés o admiración o casi idolatría que la gente siente por Elvis. Aun así, todo da igual después de haber visto la mansión, haber recorrido parte de su carrera, que se centra, sobre todo, en los años en que actuó en Las Vegas. Hay gente para quien esos años son los años de un hortera, vendido al dinero de los capitalistas y ahogado en lujo. Sin embargo, no debemos olvidar que en esos años graba algunas de sus mejores canciones – ya en 1956 había dado una muestra de lo que era capaz – y en los que su voz adquiere madurez. La vestimenta estrafalaria no era algo propio solo de él. Por aquel entonces había un buen puñado de cantantes de soul que parecía querer competir en llevar vestimentas extravagantes.

Hay lugares donde el rocanrol estuvo presente y que son más secretos. No para un buen aficionado a este tipo de música. A todo aquel que le guste el rock de los años 50 sabe que en Memphis están también los estudios mal llamados Sun. Sun era la discográfica. Los estudios se llamaban Memphis Recording Studio, pero  la pereza y el decir las cosas sin pensarlo mucho han terminado convirtiendo el lugar en los Sun Studios. Ya he hablado de ellos y vuelvo a acordarme de la visita, entre tanta gente. El sitio, silencioso, en medio de negocios que son naves de polígonos, como tantas cosas en esta ciudad estallada, guarda algo de la magia de entonces, aunque no lo haga presente a todo el mundo. O quizás es que algunos llegamos esperando ver a Billy y Scottie grabando con Elvis, o a Johnny Cash, desde su altura imponente, esperando que acabara otros de quienes al final no quedó recuerdo.

Nos iremos y los estudios Memphis Recording Studios seguirán allí, los trabajadores guiarán a los turistas varias veces al día, le gente irá y se marchará, y la presencia de Cash, Elvis, o Carl Perkins permanecerá.

Hay algunos que pensarán que todo esto no pasa de ser una vulgar peregrinación al corazón del capitalismo (o a uno de sus centros vitales). Puede que sea así, pero no estaría de más recordar la frase de T.S. Eliot: “La humanidad no resiste demasiado la realidad” y apuntar que al final y al cabo, pocas guerras se han dado por causa del rocanrol.

En el Sol, o quizás más allá

Hace un calor de justicia que parece mayor porque ignoramos los grados exactos. No hay en esta ciudad, como suele ser tan común en España, termómetros en las calles, y si los hay, no logramos identificarlos. Hace calor y humedad, pero en el pequeños tranvía de madera que nos lleva hasta la calle Orleans, el viento fresco de la velocidad, bien que escasa, entra por las ventanitas abiertas y parece aliviar durante el trayecto, que, por cierto, no es breve, la temperatura tropical de afuera.

Llegamos por detrás, después de atravesar un par de aparcamientos. Es un edificio polvoriento por fuera, descolorido en realidad cuando uno se fija con algo más de atención. Una puerta de madera pequeña, arriba una gran guitarra, más allá los dos ventanales famosos en los que aparece el rótulo de neón Memphis Recording Studio en azul y rojo. Entramos a una pequeña recepción, bar y tienda. En breve va a comenzar el recorrido por el estudio, nos indican, y esperamos entre parejas sesentonas. El recorrido dura una hora y media corta, nos enseñan la pequeña historia de Sam Phillips y su estudio de grabación. Hablan de varios cantantes hasta llegar a Elvis, como si fuese una clase de historia en las que existe una finalidad en todo lo que en esos años ocurrió, como si la evolución de la música rock americana W.C: Handy, Howlin’ Wolf, B.B. King y alguno que otro más hasta llegar a Elvis Presley. Llegados a este punto bajamos al estudio de grabación propiamente dicho. Allí, en un cuarto amplio, entre guitarras, pianos, micrófonos y batería, con cuadros de Elvis, Johnny Cash, Carl Perkins, Roy Orbison y alguno más, nos explican el nacimiento del rocanrol.

La chica viste con estilo moderno, pelo azulado, camiseta ajustada negra, gafas salidas de alguna tienda de las llamadas vintage. Habla rápido, es amena. Los estudios de grabación recogían a gente que tocaba country, una música de estilo conservador, blues, ahora también algo ya antiguo, y rocanrol, que en su faceta rockabilly también es algo ya antiguo, casi anticuado, pero que aquí, algunos logran vestir de moderno, al menos en sus atuendos y actitudes.

Después de la visita, volvemos a la tienda, para que nos demos el gustazo de comprar recuerdos, memorabilia le llaman, y no souvenir. Camisetas, discos, bolsas, camisas, púas para guitarra, imanes, pegatinas, casi cualquier cosa que uno desee. En la caja, un joven que el sábado había tocado en uno de los seis escenarios que había en el festival de música Memphis Music and Heritage Festival. Vestido de negro, con barba y el pelo rubio brillante peinado hacia atrás, es un ejemplo de la conexión entre los años 50 y el presente. Con casi total seguridad habrá grabado en alguna noche no muy lejana su disco en los estudios, después de haber enseñado el local durante el día.

A la salida fotografío el ventanal principal y pienso en que es una manera bastante curiosa y rentable de mantener el pasado, aunque no  sea pretérito, en el presente. No son simplemente un museo sino que aún hay grupos y solistas, Chris Isaak entre ellos, últimamente, que acuden allí a grabar alguno de sus discos.

Los botines de Johnny Cash

Están en la vitrina, en un recodo del museo. Negros, acharolados y brillantísimos. También enormes. A su lado uno de los trajes que Johnny Cash utilizó en sus conciertos. Destacan, sin embargo, los botines, tan limpios y tan grandes.

Johnny Cash, el cantante de Memphis que al final fue una figura reconocida por todos en EEUU era un tipo alto, a tenor de la talla de botines que usaba. No están arrugados apenas y miran al visitante desde su lugar en la vitrina.

Pudo haberse dedicado al rocanrol, como su amigo Charles Perkins. Perkins era otro cowboy, otro hillbillie más, pero dio con el ritmo y con las armonías de un tipo de música con la que él, y una pandilla de músicos, cambiarían la sociedad americana. En Cash esos acordes también se escuchan pero predomina lo vaquero.

Cash los conoció a todos, incluso fue parte de aquella mítica reunión improvisada que tuvo lugar en Sun Studios, la del conocido Million Dollar Quartet. Sale en la foto pero su voz apenas se oye, y eso que eran, casi todas, canciones del repertorio popular americano, en su mayoría góspel y algo de blues.

Cash estuvo con ellos, pero ellos despegaron pronto: Elvis enseguida alcanzó la fama, Jerry Lee Lewis también la tuvo, aunque a veces fuera por razones extramusicales. Charles Perkins siguió con su carrera.

Cash, el muchacho de Memphis no alcanzó tanta fama, al principio al menos, pero luego despegó sin abandonar Sun Studios, su primera compañía de discos. El chaval de Memphis llegó a cantar en la prisión Folsom, a cantar con otros como Willie Nelson, incluso le hicieron una película en sus últimos años, una de esas malísimas biografías en celuloide para gusto de quienes apenas no sabían nada de su vida.

Sus botines están ya, para siempre, en la vitrina, mirando a los visitantes que pasan todos los días por el Rock and Soul Museum, como testigos de una época y de una manera de estar en el mundo. Los enormes botines de Johnny Cash.